Hudson River Biotechnology

Moleculaire plantenveredeling

Hudson River Biotechnology groeit hard. Rudi Ariaans en Ferdinand Los begonnen hun bedrijf vier jaar geleden en werken nu in een team van acht man. Aan het einde van 2019 moet dit aantal minstens zijn verdubbeld. Het bedrijf, dat is gespecialiseerd in moleculaire plantenveredeling, opent in diezelfde periode een laboratorium in de Verenigde Staten.

Meteen bij de start van het bedrijf was er sprake van regionale ondersteuning die de oprichters na een jarenlang verblijf in de Verenigde Staten goed konden gebruiken. Die hulp kwam van Oost NL. CEO Rudi Ariaans: “Oost NL heeft ons direct in contact gebracht met lokale bedrijven.” 

CRISPR

Het bedrijf uit Wageningen is gespecialiseerd in het verbeteren van de productiviteit en kwaliteit van  planten en gewassen en maakt daarbij gebruik van moleculaire veredelingstechnieken waaronder CRISPR, een methode waarmee DNA kan worden gemodificeerd. Met de aanpassingen in een laboratorium wordt bijvoorbeeld de ziekteresistentie verhoogd, het gebruik van pesticide verminderd of ontstaat een hogere productiviteit. Hudson River Biotechnology speelt daarmee ook een rol in de oplossing voor de toenemende wereldvraag naar voedsel.

Ouderdomsblindheid

Het oranje Afrikaantje was de eerste plant waaraan de start up in Wageningen werkte. De oranje kleurstof luteïne uit de plant wordt gebruikt tegen ouderdomsblindheid.  “Wij verhogen de hoeveelheid luteïne in het Afrikaantje, waardoor de opbrengst wordt verhoogd voor toepassingen in zowel de farmaceutische- als voedingssupplementenmarkt.” In het oosten van Nederland wordt daarnaast in de tussenseizoenen inmiddels ook volop gebruik gemaakt van deze planten, doordat ze goed blijken te werken tegen nematoden (aaltjes) op het land. Het maakt het gebruik van chemicaliën in de strijd tegen aaltjes overbodig.

De oprichters zijn vastbesloten met nieuwe technieken stoffen in planten zodanig te verhogen. Productie wordt dan economisch rendabel en kan beter concurreren met synthetische producten. Inmiddels maken plantenveredelaars in Europa en ver daarbuiten gebruik van de expertise van Hudson River Biotechnology. “De vraag naar natuurlijke ingrediënten is nog steeds stijgende”, weet Ariaans.

Ziektes in kassen

Kijkend naar ingrediënten uit de voedselindustrie is het bedrijf altijd nieuwsgierig naar  plantenveredeling die technisch het minst complex is en economisch het meest rendabel. “Zodra je de genetische tools klaar hebt liggen, kun je de opbrengsten voor boeren en tuinders gaan vergroten.” Dat geldt ook voor het tegengaan van ziektes in kassen en andere problemen waarmee tuinders nu vaak nog kampen. “zo proberen we bijvoorbeeld ziekteresistentie in te bouwen in tomatenrassen.”

Specerijen uit Azië

Via Oost NL werd Hudson River Biotechnology partner in een project waarbij meerdere bedrijven de uitdaging aangaan de productie van exotische specerijen naar Nederland te verplaatsen. Zwarte peper en kurkuma zijn de eerste. Deze specerijen worden nu uit Azië gehaald, maar vanwege het gebruik van pesticide en chemicaliën gaat dat gepaard met grote problemen. ‘Een schone, lokale productieketen is technisch haalbaar.’

Europese regels

Door Europese wet- en regelgeving wordt CRISPR beschouwd als GGO, genetisch gemanipuleerd organisme. “Wij maken echter gebruik van de bestaande genen van een plant en voegen niets toe. De regelgeving is in Europa op dat gebied achterhaald vergeleken met de rest van de wereld. Daardoor zie je dat grotere bedrijven een deel van hun onderzoeksactiviteiten nu buiten de EU gaan verplaatsen. Ook wij openen aan het einde van dit jaar een laboratorium in de Verenigde Staten. Die groei had evengoed vanuit Wageningen plaats kunnen vinden. Het is zonde als de EU revolutionaire ontwikkelingen mislopen die het pesticidegebruik kunnen verminderen.”